Azerbeidzjan is aankomend weekend voor de derde keer gastheer van een grand prix in Bakoe. Kan het Baku City Circuit dit jaar wederom zorgen voor een zinderende race, of was de optocht in 2016 toch de standaard voor dit circuit?

Baku City Circuit
Het Baku City Circuit in Azerbeidzjan is in 2016 voor het eerst gastheer van de Grand Prix van Europa. De race wordt een optocht met Nico Rosberg als winnaar. Een jaar later staat het circuit wederom op de kalender. Dit keer als Grand Prix van Azerbeidszjan. In tegenstelling tot 2016 wordt de editie van 2017 een ware kraker.

Titelrivalen Lewis Hamilton en Sebastian Vettel vliegen elkaar in de haren, teamgenoten Esteban Ocon en Sergio Perez rijden elkaar in de wielen, Max Verstappen valt uit in een kansrijke positie, en Daniel Ricciardo gaat met de zege aan de haal.

De meningen zijn dus enigszins verdeeld over het stratencircuit door hartje Bakoe. Wat vaststaat is dat de muren van het zes kilometer lange circuit onvergeeflijk zijn. De coureurs moeten tijdens de race eenenvijftig ronden afleggen. Het ronderecord staat op naam van Sebastian Vettel, hij ging in 2017 het circuit rond in 1:43.441.

Nico Rosberg claimde in 2016 de allereerste pole position in Azerbeidzjan:

Vettel in de verdediging
Sebastian Vettel kende tot de Grand Prix van China een perfect begin van zijn seizoen. Hij won de eerste twee races, en lag ook in China lange tijd op koers voor een overwinning. Toen zijn kansen op de zege na een Safety Car fase eenmaal verkeken waren werd het een kwestie van consolideren voor de viervoudig wereldkampioen.

Dat consolideren lukte aardig, tot Max Verstappen een nogal uitzichtloze inhaalpoging deed. Vettel viel terug naar de achtste positie en zag kostbare punten verdampen. Zijn royale leiding in het kampioenschap was in een ronde tijd gereduceerd tot negen punten, en dat maakt de Duitser in Bakoe de man in de verdediging.

 

Hamilton op zoek naar vorm
Voor Lewis Hamilton begon het seizoen 2018 minder florissant. De regerend wereldkampioen heeft nog geen race weten te winnen en behaalde in China zelfs het podium niet. Ook in de kwalificatie lijkt Hamilton wat tekort te komen op de Ferrari coureurs en teamgenoot Valtteri Bottas

Hamilton heeft in Bakoe geen indrukwekkende staat van dienst. In 2016 kampte hij tijdens de race met technische problemen, en in 2017 zag hij een in het verschiet liggende zege in rook opgaan door een loszittende headrest. Het valt voor Hamilton en zijn trouwe schare fans te hopen dat hij het tij kan keren, want de geschiedenis wijst uit dat Hamilton zichzelf in mindere tijden maar moeilijk uit het slop kan trekken.

 

McLaren de lachende vierde
Ze werden een beetje uitgelachen tijdens de wintertests. Waar Toro Rosso met Honda als de brandweer ging, stonden de McLaren coureurs weer ouderwets langs de kant met de nieuwe Renault motoren. Even leek het er zelfs op dat de pechduivel juist bij McLaren zat, in plaats van bij het tot de grond toe afgebrande Honda.

Maar nu het seizoen drie races oud is staat McLaren fier vierde in de stand om het constructeurskampioenschap. Met name Fernando Alonso is constanter dan dan de verkoopgrafieken van Apple. De Spanjaard trok in drie races tweeëntwintig punten binnen, en dat zijn er al meer dan in heel 2017. Stoffel Vandoorne blijft wat dat betreft met ‘slechts’ zes punten wat achter op zijn ervaren teamgenoot.

Vrijdag 27 april 2018
11:00 – 12:30 | Eerste vrije training
15:00 – 16:30 | Tweede vrije training

Zaterdag 28 april 2018
12:00 – 13:00 | Derde vrije training
15:00 – 16:00 | Kwalificatie

Zondag 29 april 2018
14:10 | Race (51 ronden)